《神農本草經》紀載:「神農嘗百草,日遇七十二毒,得茶而解」,由此可知,茶的起源很早且具有解毒的醫療功能;俗語又說:「開門七件事,柴、米、油、鹽、醬、醋、茶」,可知茶為生活中不可或缺的必需品。現今茶已成為世界三大非酒精性飲料(茶、咖啡及可可)之一,可見其普遍性。茶依中國茶葉的分類方式可分為綠茶、紅茶、青茶、白茶、黃茶及黑茶,其中紅茶是全球消費量最大,其次為綠茶。茶葉中除了廣為人知的多元酚、兒茶素外,另含有茶胺酸、咖啡因、礦物質、黃酮醇糖苷、維生素等,兒茶素經過不同程度發酵後又會產生聚酯型兒茶素(theasinensins)、茶黃質、茶紅質等有益人體的成分,隨著研究進展結果顯示,以下為茶類的保健功效:

  1. 不易形成體脂肪:現代人因飲食關係,肥胖為常見狀態,WHO和FDA已於1996年將肥胖列為慢性疾病之一,可知肥胖對健康的影響甚大。茶葉中含量最高的成分為兒茶素類,常聽到的EGCG、EGC就是兒茶素類的其中成員,兒茶素可減少體脂肪形成,進而達到調整肥胖的功效。
  2. 免疫調節功能: 人體免疫系統可應付外來的細菌、病毒等,達到防禦的效果;茶葉中的多元酚可減少細胞過氧化物含量或清除自由基來調節免疫功能。
  3. 胃腸功能改善:腸道中棲息許多種的細菌,好菌增加可抑制壞菌的滋生和危害,還可產生人體所需物質,如維生素B和K等。茶中的多元酚及兒茶素有抗氧化及抑菌功效,增加腸道益生菌數量,進而改善腸道的菌相,達到胃腸功能改善的效果。
  4. 調節血脂功能:血中脂質(即低密度膽固醇及三酸甘油脂)含量過高,會造成血管硬化,增加高血壓、腦部和心臟血管疾病風險。茶中的兒茶素,可預防血管壁上脂肪乳糜的形成,延緩低密度脂蛋白之氧化,有助於降低血中總膽固醇含量,進一步調整血壓。 
  5. 預防齲齒:兒茶素可抑制齒菌斑的形成,且茶湯中含有氟,能達到預防蛀牙的效果。
  6. 提神:咖啡因通常占茶湯內的8-10 %,可刺激中樞神經進而提神,但每個人對於咖啡因的反應各有不同,應適量攝取。
  7. 強化骨質:北京大學李立明教授團隊調查20,643名中國成年人的跟骨骨密度資料顯示,長期飲茶習慣的女性較從不飲茶者骨密度更高,經常喝茶(特別是綠茶)可以降低髖骨骨折的風險。
  8. 防癌:國內外的研究結果顯示茶葉對於皮膚癌、肺癌、食道癌、胃癌、十二指腸癌和小腸癌、胰腺癌、直腸癌、膀胱癌、前列腺癌和乳腺癌等具有預防的效果,防癌的原因與茶葉抗氧化作用、對致癌過程關鍵酶的調控、阻斷病理資訊傳遞和抗血管形成及細胞凋亡作用(Apoptosis)有關。
圖(一)目前獲得健康認證之茶飲功能有調節血脂功能

 不論是綠茶、包種茶、烏龍茶、東方美人茶或紅茶等茶類,每種茶都對人體有一定的保健效果,只要喝的舒服,每種茶類都是好茶;長期喝茶並搭配良好的飲食習慣、正常的作息及適度的運動才能改善並增進身體的健康。

圖、文/劉秋芳